L’oasis Al-Hassa : la plus grande oasis au monde

Non, vous ne rêvez pas, ce n’est pas un mirage, mais bien une vraie oasis au milieu du désert. Situé dans la province Ach-Charqiya, ce havre de paix a de belles surprises en stock. L’oasis d’Al-Hassa ou Al Ahsa signifie “le bruit de l'eau coulant sous le sol”. Et il en faut de l’eau, car il possède à son actif plus de 2,5 millions de palmiers. La palmeraie est un moment de fraîcheur dans un environnement hostile à la vie. L’éden est aussi le lieu de la plus grande exploitation de dattes au monde, la variété saoudienne des Khalas est douce et délicate. Al-Hassa est bordé par de magnifiques grottes en calcaire, formées à la suite du processus de météorisation. Une petite balade facile à faire en famille avec une vue surplombant la forêt de palmiers. Ces formations rocheuses cachent des secrets. A vous de les découvrir…

La palmeraie

La palmeraie Al-Hassa

- © Photo Saud / Shutterstock

Classée au patrimoine mondial de l’UNESCO, la palmeraie d’Al-Hassa est un paradis au milieu de terres arides. Entourée des plaines du Rub Al Khali qui signifie le “Quart du Vide”, l’oasis avait et continue d’avoir une vraie fonction dans la vie quotidienne des habitants de la région. Ce passage ombragé a été utilisé pendants des milliers d'années en tant que route commerciale. Des marchands et leurs caravanes, remplies d’objets de valeurs ou autres ressources, venaient y faire une pause. C’est ainsi que ces terres fertiles sont devenues le cœur battant de la péninsule arabique, une connexion entre les villes du pays. Les pèlerins en route vers La Mecque y viennent également faire un arrêt.

Les millions de palmiers sont irrigués par un système de canaux, de puits et autres sources d’eau naturelle. Le domptage de ce milieu si sec daterait de la période néolithique, car des traces d’occupation humaines ont également été retrouvées ! Bref, cette oasis ne date pas de la dernière pluie. Cette gestion des réserves naturelles est un vrai exemple à suivre.

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Les palmiers-dattiers sont choyés par toute l’équipe de l’oasis. Dorlotés toute l’année, ces derniers donnent des dattes délicieuses. L’Etat saoudien a d’ailleurs fait en sorte que l'excédent de dattes cueillies chaque année soit reversé au Programme alimentaire des Nations Unies.

Infos pratiques

🚌 Y aller

Pour visiter la palmeraie, le plus simple, c’est de louer une voiture. Préparez un pique-nique et conduisez jusqu'au sud d’Al-Hassa vers le parc “King Abdullah Environmental Park”. Vous trouverez facilement une place pour garer votre voiture. Il ne reste plus qu'à trouver une petite place à l’ombre et à déguster votre déjeuner au milieu d’une nature luxuriante.

🌞 Quand y aller

La saison hivernale est la plus propice. Les températures sont toujours chaudes, mais pas aussi élevées qu’en été. De plus, de septembre à la mi-octobre, les dattes sont récoltées. Ce moment est très amusant à observer : un homme grimpe au sommet du palmier, qui peut atteindre les 12 mètres, tandis qu’un autre place une bâche au pied de l'arbre. C’est alors que le récolteur coupe les branches avec les grappes !

👛 Tarifs

L’accès à la palmeraie est gratuit toute l’année, et ouvert tous les jours.

Les grottes calcaires d’Al-Qarah

Les grottes d'Al-Qarah

- © Hyserb / Shutterstock

Ces montagnes qui bordent le parc et l’oasis d’Al-Hassa sont aussi une merveille à découvrir. Les massifs rocheux sont en réalité une série de grottes calcaires qui doivent leur forme à un processus de météorisation. C’est une visite agréable pour toute la famille. La température ambiante varie de 20 à 24 degrés tout au long de l’année. Alors, si vous êtes un peu frileux, prenez une petite veste dans votre sac à dos.

La formation des roches est unique au monde. Leurs formes sont un saut dans le passé, témoignant des millions d’années qu’il a fallu à l’eau pour dissoudre petit à petit ces pierres.

Les montagnes d'Al-Qarah et le village d'Al-Qarah

- © kv naushad / Shutterstock
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Pratiquement toutes les grottes sont ouvertes au public, les plus connues sont celles de Al Nashab, Bu Saleh, Al Eid, An Naqa, Al Mua'adhamah et Al Maheub. D’autres grottes passionnent les spéléologues et les explorateurs et elles sont en cours de rénovation pour rendre leur accès plus facile aux touristes.

La plus connue, l’Aïd, est aussi la plus grande. Les villageois d’Al-Qarah se retrouvaient dans celle-ci pour prier lors de l’Aïd. D’autres réunions discrètes s’y tenaient, à l’abri des regards. L’ambiance de la grotte est particulière : elle est naturellement éclairée par un rayon de soleil qui passe à travers ses failles. C’est toujours un lieu de vie important pour les locaux puisqu'on y célèbre des mariages de temps en temps !

Les grottes d'Al-Qarah

- © Muhammed Noufal K N / Shutterstock

Le musée de “Terre des civilisations” est également une activité amusante à faire en famille. Vous y trouverez un compte-rendu des légendes et des histoires qui donnent à ce lieu tant de magie et une explication plus approfondie sur la géologie des roches d’Al-Qarah.

Les grottes sont également utilisées pour des ateliers de poterie.

Infos pratiques

🚌 Y aller

Pour accéder à la montagne, il faut passer par le village d’Al-Qarah. Un parking est disponible pour les visiteurs et les billets se prennent à l’intérieur du Centre des Visiteurs. Ils donnent accès au réseau de grottes et aussi à des boutiques de souvenirs, une cafétéria et le musée. Vous aurez aussi droit à une photo et un tirage remis à la fin de la visite.

👛 Tarifs du musée

L'entrée est gratuite pour les enfants en dessous de 13 ans. Pour prendre vos tickets, ce sera sur place et le tarif est le même pour tous.

🍴 Où manger

Pas besoin de préparer un pique-nique, il y a plein de restaurants et autres options de restaurations dans les alentours. Dégustez des plats traditionnels dans un cadre magnifique.

🥾 N’oubliez pas vos chaussures de randonnée !

Les roches calcaires ne sont pas lisses, il faut donc avoir de bons crampons pour une meilleure stabilité.

💡 Petit conseil

Prenez un guide avec vous, il n’y a rien de mieux que d’explorer ces grottes avec les explications précises et correctes d’un spécialiste.

Le palais Ibrahim, la chambre du roi Abdelaziz et plus encore…

Le palais d'Ibrahim

- © Abdalla Mohamed / Shutterstock

L’Oasis d’Al-Hassa est un lieu chargé d’histoire : des grottes ancestrales, la plus grande palmeraie au monde, des vestiges de civilisations anciennes… la liste est longue. Alors, il n’est pas étonnant d’apprendre que l’ancien palais du fondateur de la monarchie saoudienne s’y trouve !

Le palais d’Ibrahim, construit en 1521 sous l’Empire ottoman, est un vrai petit bijou d’architecture saoudienne. Vous pouvez également visiter la chambre du roi Abdelaziz et une partie de la maison Al-Mulla. Ils débordent de trésors, de vêtements d’époques et autres objets de valeur. Un vrai plaisir pour les yeux.

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Cette demeure avec sa haute muraille et ses sept tours défensives était utilisée pour accueillir et loger les soldats de l’armée ottomane. Au fur et à mesure des années, le palais s’est agrandi et est devenu une forteresse, puis une prison, avant d’être ouvert au public et aux touristes. Avec sa mosquée et ses bains turcs, le palais occupe 1,6 hectare !

⏰ Horaires

Le palais est ouvert du dimanche au jeudi de 7 heures à 15 heures, le vendredi de 15 heures à 19 heures et le samedi de 8 heures à midi.

🚌 Y aller

Pour visiter l'édifice, il faut vous rendre à Al Hofuf un quartier d’Al Hassa, sur la rue du roi Khalid. Le plus simple, c’est de prendre la voiture. Le palais est situé en plein centre de la ville, les places pour se garer sont donc vite prises d’assaut. Nous vous conseillons de vous garer un peu plus loin et de marcher jusqu’au palais.

👉 Après votre visite

Dirigez-vous vers le marché d'Al-Hassa. Vous trouverez votre bonheur : spécialités locales, oud (instrument de musique), abaya (vêtement traditionnel) et autres souvenirs !

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par Axelle Houllevigue
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