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Amphithéâtre d'El-Jem Tunisie Terres de voyages
Par Nicolas Pelé Nicolas Pelé Chef de rubrique Google Twitter Fiche Profil

Découvrez Amphithéâtre d'El-Jem

A 60 km de Sousse et à 40 km de la mer, aux confins du désert du Sahel et de la forêt d'oliviers se trouve l'amphithéâtre d'El-Jem, également appelé Colisée de Thysdrus. Cet amphithéâtre romain de 148 mètres de long sur 122 de large et haut de 36 mètres, est la plus vaste ruine du Maghreb. Fondée sur les ruines de la cité antique de Thysdrus, El Jem est célèbre pour son amphithéâtre, le plus grand de l'Empire romain (entre 27 000 et 30 000 spectateurs) après le Colisée de Rome (45 000 spectateurs) et ceux de Vérone et de Capoue. Le Colisée d'El Jem demeure le mieux conservé de tous !

Pendant longtemps, le Colisée El-Jem servit de carrières aux populations locales. Heureusement son excellente restauration permet aujourd'hui d'admirer l'un des plus beaux sites archéologiques du Maghreb. L'amphithéâtre d'El-Jem est un important vestige d'une cité du IIème siècle, Thysdrus, qui comptait environ 30 000 habitants. Elle bénéficie à l'époque, d'une position-clé, la Tunisie centrale est alors un carrefour routier et El Jem a prospéré grâce au commerce de son huile d'olive, devenant la deuxième ville de la province romaine d'Afrique après Carthage. C'est l'empereur éphémère Gordien Ier qui fit construire le Colisée El-Jem entre 230 et 238 après J-C. Il se suicida après quelques semaines de règne. Aujourd'hui l'amphithéâtre accueille des manifestations culturelles et des concerts comme le Festival international de musique symphonique d'El-Jem, organisé chaque été, du 15 juillet au 15 août. La magie opère le soir, lorsque le lieu est éclairé à la bougie ! L'acoustique est excellente ! Les gradins peuvent accueillir de nos jours 2 500 spectateurs, contre 30 000 du temps de sa splendeur.

En raison de sa situation " au milieu des immensités steppiques plus ou moins nues " (Hédi Slim), l'amphithéâtre impressionne par son aspect massif et par la beauté de la platine de ses murs. Erigé sur un terrain plat au nord de la cité antique, le Colisée d'El-Jem est le seul édifice du monde romain à avoir été bâti en pierre de taille et la seule construction de la cité bâtie en grès dunaire, signe du prestige de ce monument. Avec le temps, le matériau blanc au moment de son extraction, est devenu ocre.

Autrefois, la façade comportait 64 arcades sur trois étages. Les colonnes du rez-de-chaussée et du troisième niveau sont d'ordre corinthien, celles du second niveau sont d'ordre composite ce qui la différencie du Colisée de Rome dans lequel les ordres se succèdent différemment (dorique, ionique, corinthien). Cette répartition renforce également la personnalité africaine de l'édifice. Néanmoins l'amphithéâtre d'El-Jem possède une similarité avec le Colisée de Rome : tous les deux ont encore une façade intacte à trois niveaux de galeries, bien qu'ils aient perdu leur attique (partie supérieure venant couronner une construction).

Le Colisée El-Jem figure depuis 1979 au patrimoine mondial de l'Unesco. Partiellement détruit lors de révoltes, l'édifice a bénéficié d'une restauration et d'une consolidation grâce au gouvernement tunisien et à une société privée. Aujourd'hui, la remise en état des gradins destinés à quelques 2 500 personnes contribuent à la réanimation culturelle du monument. N'hésitez pas à descendre dans la fosse aux lions et dans les loges des gladiateurs ! Ces galeries souterraines sont uniques au monde car elle n'existe plus dans les colisées d'Italie. On peut aussi grimper tout en haut de l'édifice et admirer une vue à couper le souffle sur le monument, les arènes de forme ovale, et la ville. Le lion de l'Atlas, aujourd'hui disparu, rejoignait les arènes à l'aide d'un monte-charge avec un système de poulie. Une visite s'impose également au musée de mosaïques romaines.

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Amphithéâtre d'El-Jem en images

El-Jem , Tunisie
Mosaïque d'El-Jem

En plus de ses magnifiques mosaïques, la ville d' El-Jem accueille chaque année un festival dédié à cet art.

© Franco Volpato / 123RF
El-Jem , Amphithéâtre d'El Jem , Tunisie
Amphithéâtre d'El Jem

Outre son célèbre et imposant amphithéâtre, la ville possède deux autres arènes de plus petit gabarit.

© Christopher Fell / 123RF
El-Jem , Musée archéologique d'El-Jem , Tunisie
Musée archéologique d'El-Jem

Le musée archéologique d'El-Jem expose des mosaïques des antiques villas romaines du site de Thysdrus.

© Franco Volpato / 123RF
El-Jem , La ville d'El-Jem , Tunisie
La ville d'El-Jem

Une riche collection de statues témoigne de l'occupation romaine.

© Christopher Fell / 123RF
El-Jem , Mosaïque d'El-Jem , Tunisie
La plus vaste ruine du Maghreb

L'amphithéâtre d'El Jem ne fut jamais terminé et n'a jamais servi : les Vandales sont arrivés trop vite...

© Christopher Fell / 123RF