• Iles Vierges britanniques
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Voyage aux Îles Vierges britanniques, petit pays balnéaire

Par Cindy Neves Cindy Neves Chef de rubrique Fiche Profil

Les îles Vierges britanniques peuvent se targuer de posséder de superbes plages de sable blanc, balayées par des eaux turquoise. Seules certaines sont habitées. Jadis apprécié des pirates comme Barbe Noire, l'archipel se trouve entre la mer des Antilles et l'Océan Atlantique. Ceux qui souhaitent s'aventurer dans les fonds marins iront de surprise en surprise, tant la faune marine est diversifiée.

Avant de partir

Territoire d?Outre-Mer du Royaume-Uni, l'archipel des îles Vierges Britanniques est un lieu de villégiature privilégié pour les amateurs de plongée ou de navigation. L'eau turquoise des îles des Antilles accueille une faune magnifique, et la visibilité est extraordinaire dans cette mer cristalline. Une cinquantaine d'îles et d'îlots composent l'archipel plus sauvage que les îles voisines américaines. L'océan est aussi parcouru par des marins plus ou moins expérimentés, ou des vacanciers s'échappant sur les flots le temps d'une croisière en voilier.

Quelques temps après leur découverte par Christophe Colomb, les îles devinrent le repère de pirates. Les néerlandais et les anglais se succédèrent ensuite à la tête des lieux au XVIIème siècle. C'est le siècle suivant que le légendaire et terrible Barbe Noire aurait mené ses attaques contre les riches bateaux, aux abords de Soper's Hole. Parmi les 16 îles habitées, on retrouve Virgin Gorda, Anegada plus réduite, et Tortola l'île volcanique principale. Cette dernière abrite la capitale Road Town, dans laquelle plusieurs activités touristiques sont proposées. Des tours de l'île sont organisés en taxi-camionnette ou en minibus, un parc à dauphins permet de venir caresser les animaux ou de nager avec eux, et l'ambiance torride de certaines soirées annonce un séjour haut en couleur. Les très belles plages de sable blanc, telles que Brewers Bay et Apple Bay, sont également très appréciées des surfeurs. Quelques curiosités sont observables sur l'île de Virgin Gorda : les " baths " par exemple, de large rochers de granit jonchées le long des plages et des piscines naturelles, à la présence imposante et majestueuse.

Lézards, singes, faucons, colibris et grenouilles peuplent la dense forêt tropicale de Tortola, où acajous, manguiers et cocotiers sont rois. Beef Island non loin de là renferme l'une des plus belles mangroves des Caraïbes, dans laquelle flamants roses et hérons ont élu domicile. Du côté de la faune sous-marine, une impressionnante quantité de poissons nage à proximité du récif corallien. Quelques baleines à bosses arpentent la région en hiver.

Robert Louis Stevenson se serait inspiré de Norman Island pour L'île au trésor. Aujourd'hui privée et inhabitée, l'île en attire certains à la recherche du fameux trésor dans les nombreuses grottes et baies cachées pour la plupart. Une autre forme de trésor est apparue sur l'archipel, depuis que son statut est devenu celui d'un paradis fiscal. Aucune taxe n'est demandée aux sociétés ou aux habitants sur place, qui ne risquent pas de manquer de banques ou de cabinets d'avocats ! Les services financiers contribuent donc largement à l'économie de l'un des lieux les plus prospères des Caraïbes, devant le tourisme et le nautisme.

Moins de 30 000 habitants résident dans les îles Vierges Britanniques, la plupart d'entre eux étant d'origine afro-caribéenne, descendants d'esclaves emmenés par les anglais. C'est donc une culture métissée, complétée entre autres par des européens, indiens et latinos, qui marque l'histoire de ces îles paradisiaques.

Conseils de la rédaction

Si vous pensez vous déplacer à vélo dans l'archipel, vous devez impérativement faire enregistrer votre engin au bureau de la circulation, à Road Town. Pour les locations de bateaux à voile sur place, un certificat attestant de vos compétences est réclamé, si vous souhaitez naviguer seul. Par mesure de sécurité, la navigation de nuit ou près de l'île d'Anegada, où les rochers sont nombreux, est interdite. Les débutants ont tout intérêt à préférer la location d'un bateau avec skipper. Dans le cas où vous souhaiteriez louer une voiture, rappelez-vous que la conduite se fait ici à gauche !

La monnaie officielle est le dollar américain, bien que les îles Vierges britanniques appartiennent effectivement au Royaume-Uni.

Ce paradis du tourisme balnéaire n'est accessible qu'après une escale obligatoire dans l'une des îles voisines : Saint-Martin, Antigua ou Porto Rico. Des liaisons sont assurées par de nombreuses compagnies charters.

La période idéale pour se rendre aux îles Vierges Britanniques se situe entre les mois de janvier et d'avril. Les pluies sont plus importantes en septembre, en octobre et en novembre. Des ouragans peuvent avoir lieu entre les mois de juin et de novembre. Le climat est considéré comme tropical, chaud et humide, mais le niveau du thermomètre reste agréable toute l'année, entre 20°C et 33°C environ. Quant à la température de la mer, elle est idéale pour se baigner...

Pour les ressortissants français, seul un passeport en cours de validité et un billet retour sont demandés : aucun visa n'est nécessaire.

Les plus

  • +Le climat est vraiment appréciable et permet de partir, même pendant l'été occidental. Le soleil est présent toute l'année et les pluies sont moins fortes et abondantes que sur d'autres archipels des Antilles.
  • +Les îles Vierges britanniques, avec leurs magnifiques fonds sous-marins et nombreuses épaves, représentent vraiment le paradis des plongeurs.

Les moins

  • -Hébergement, nourriture, activités, le coût de la vie revient plutôt cher.
  • -L'archipel, de petit taille, ne propose pas beaucoup d'autres activités que celles tournant autour de la plage et de la mer.

Tradition

La culture de l'archipel est à la fois marquée par les influences africaines et anglaises. Il ne reste en revanche pas de traces de la population originelle indienne. La nourriture, la musique ou encore les fabrications artisanales témoignent de l'empreinte des descendants africains de la population sur la culture des Caraïbes. L'influence britannique se comprend quant à elle dans la pratique du cricket, le sport national de l'archipel. Un grand nombre d'habitants, continuant à vivre selon les traditions africaines, croient dur comme fer à l'existence d'un monde spirituel, peuplé de fantômes et d'esprits. Certains conteurs se chargent ainsi de rapporter des histoires surnaturelles, ou de prédire des évènements à venir.

La grande majorité de la population est protestante, le reste étant principalement catholique. Les fêtes chrétiennes comme Pâques et la Pentecôte sont ainsi célébrées. Des festivités autour de musiques et de carnaval sont organisées à Tortola en août, la fête de l'Indépendance début juillet, une régate annuelle à Road Town en avril, sans oublier l'anniversaire de la Reine, qui a lieu en avril lui aussi.

Cuisine

La cuisine locale se compose essentiellement de produits de la mer : langoustes, crevettes, calamars ou encore dauphins, accommodés d'épices comme le curry, de sauce au beurre et citron vert, ou de lait de coco. Le poisson est également fréquemment servi dans des feuilles de bananier, avec une sauce aux herbes. Le barbecue est un mode de cuisson très répandu. En ce qui concerne la viande, vous trouverez du poulet et du porc accompagné de sauce au curry et à l'ananas. Les cocktails à base de rhum sont délicieux.

De manière plus générale, la cuisine antillaise s'inspire des arts culinaires originaires d'Afrique, d'Inde, de France, d'Espagne, ou bien encore des Etats-Unis. Les mélanges sucré-salé sont à l'honneur, de même que les épices. Parmi les desserts, les fruits tropicaux se trouvent bien sûr en abondance, et la banane est déclinée selon plusieurs recettes.

Souvenir et artisanat

Comme pour la plupart des îles des Caraïbes, il faut absolument ramener des épices des îles Vierges britanniques. Les objets artisanaux sont un mélange d'art africain, haïtien et indien. Vous trouverez des poteries, des sculptures, des peintures et des bijoux en pierres semi-précieuses comme l'ambre. Les commerces ouvrent, du lundi au jeudi, de 9 h à 15 h, et jusqu'à 17 h, le vendredi et le samedi.