Publié le 28/12/2018

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Le vaisseau spatial de Virgin Galactic a réussi son premier vol habité dans l'espace

C'est un petit pas pour Richard Branson mais un grand pas pour le tourisme spatial. Le VSS Unity du milliardaire - et propriétaire de Virgin Galactic - a performé une montée à une altitude de 82,7 kilomètres, le tout après avoir été largué en vol par son avion porteur. Avec ce succès, Virgin Galactic est la première entreprise spatiale à réussir un vol habité dans l'espace depuis 2011.

Le VSS Unity de Virgin Galactic

© whitestone/123RF

Il peut être fier de ses équipes. Le milliardaire anglais et fondateur de Virgin, Richard Branson, est l'heureux propriétaire de la première entreprise spatiale à réussir un vol habité dans l'espace depuis plus de 7 ans. Le vol avait été annoncé le 30 novembre par l'homme d'affaire qui se disait « Plutôt confiant sur la possibilité d'effectuer un vol spatial avant la fin de l'année, disposant d'une équipe d'astronautes brillants, croyant au projet à 100% et s'y consacrant entièrement ». C'est donc un pari réussi puisque le VSS Unity - le nom du vaisseau - a réussi ce vendredi 13 décembre 2018 à atteindre une altitude record de 82,7 kilomètres, après avoir été largué par un avion porteur.

Grâce à son moteur-fusée, le vaisseau spatial s'est propulsé durant 60 secondes à une vitesse de Mach 2.9. À son bord, Mark Stucky et Frederik Sturckow, les deux pilotes, ont pu tenter l'expérience de l'apesanteur en vol et tester le matériel d'expérimentation embarqué de la NASA. Depuis la fin du programme de navettes spatiales de la NASA en 2011, c'est le premier vol habité dans l'espace ce qui permet de relancer l'industrie touristique spatiale avec une importante avancée. La première tentative de Virgin Galactic avait été soldé par un échec lorsque le modèle SpaceShipTwo s'était écrasé dans le désert de Mojave, entraînant alors la mort du copilote et des séquelles irréversibles pour le pilote.

Cette victoire pour Richard Branson est symbole de sa ténacité dans son projet. D'ailleurs, le richissime génie ne cachait pas sa joie après l'exploit réalisé par son équipage : « Aujourd'hui, pour la première fois de l'histoire, un vaisseau spatial construit pour transporter des voyageurs privés a atteint l'espace. C'est un jour mémorable et je ne pourrais pas être plus fier de nos équipes qui, ensemble, ont ouvert un nouveau chapitre de l'exploration spatiale. » La NASA avait payé Virgin Galactic afin qu'elle embarque quatre expériences technologiques et scientifiques à son bord. Aussi, la société américaine a félicité l'entreprise « pour son vol réussi dans l'espace suborbital ». Il ne reste plus qu'à attendre la date du premier vol commercial.