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    L'Aven Armand - France

    Elena Kirsanova / 123RF

    L'Aven Armand

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    Au départ, ce n'était qu'un petit trou en surface !
    Un p'tit trou, un p'tit trou... peut-être pas, il faisait, à peu près, 10 à 15 mètres de diamètre et 4 à 7 mètres de profondeur...
    De là à penser qu'aussi fourbe qu'un iceberg, il cacherait les deux tiers de son... vide sous lui !
    Et en effet, vu de l'extérieur, ce " trou " est un entonnoir (de 10 à 15 mètres de diamètre pour 4 à 7 mètres de profondeur) mais sous cette embouchure, c'est un puits béant de quelque 75 mètres de profondeur qui s'ouvre sur une immense salle ovale : la garde salle.
    Cet espace impressionnant, de 120 mètres de long et de 60 mètres de large, très pentu descend jusqu'à 112 mètres en dessous de l'orifice du puits et représente un volume total de 200 000 m3.
    Si la partie supérieure est recouverte d'éboulis, sa moitié inférieure se compose d'une forêt de stalagmites (pouvant mesurer de 1 à 30 mètres) que l'on nomme la " Forêt Vierge ".
    Inexploré pendant plusieurs millénaires, ce gouffre a suscité de nombreuses inquiétudes, peurs et légendes. Les habitants alentours ont longtemps considéré ce monument naturel comme le gosier du diable, qui avalait les troupeaux et même parfois les voyageurs égarés.
    Bien entendu, lorsque Louis Armand explore pour la première fois l'Aven, après l'avoir découvert, en compagnie d'Edouard Martel, le pionner de la spéléologie, le 19 septembre 1897, ce qu'il découvre ne ressemble en rien à un ossuaire.
    Ce qu'il y trouve, et ce que l'homme y voit pour la première fois, c'est la " Forêt Vierge " dans toute sa splendeur :
    " [...] Il y a au moins 100 colonnes. La plus haute a bien 25 mètres. Je n'ai rien vu de pareil. Descendez voir. "
    Les années suivantes, Louis Armand et surtout Edouard Alfred Martel sont descendus à plusieurs reprises explorer l'Aven et au cours de la cinquième visite, le 26 mai 1926, Edouard Alfred Martel mesure l'ampleur de leur découverte, " rien de pareil n'est jusqu'à présent connu sous terre !".
    Entretemps, messieurs Pins, Tondut et Paul, tous trois entrepreneurs à Toulouse, fondent le 25 août 1925 la Société Anonyme de l'Aven Armand dans le but de développer l'activité touristique du site. Les premiers travaux d'aménagement débutent le 1er juin 1926. Ils consistent, dans un premier temps, à relier la RN586 à l'entrée de l'Aven puis à creuser un tunnel en pente douce (208 mètres de longueur) débouchant dans la grande salle. Ensuite, un escalier a été créé pour faciliter la circulation à l'intérieur de la grotte et enfin, des sentiers ont été tracés autour des stalagmites.
    Aujourd'hui, grâce à ces différentes figures ( Edouard Alfred Martel, Louis Armand, messieurs Pins, Tondut et Paul), les visiteurs peuvent prendre place dans un funiculaire qui les amène à plus de 100 mètres sous terre. Arrivés dans cette salle, qui pourrait allègrement loger Notre Dame de Paris, que l'on nomme la Forêt Vierge, les visiteurs, guidés, peuvent découvrir les 400 stalagmites qui ornent cet espace et portent des noms évocateurs (le Palmier, les Draperies, les Méduses, le Chou-Fleur ou la Machoire du Tigre).
    Grotte de l'Aven Armand
    Aven Armand - 48150 Meyrueis.
    Tél. : 04 66 45 61 31.
    Ouvert du 20 mars au 11 novembre, tous les jours.
    Horaires :
    Mars, avril, octobre, novembre: de 10 h à 12 h et de 13 h 30 à 17 h.
    Mai, septembre : de 10 h à 12 h et de 13 h 30 à 17 h 15.
    Juin : de 10 h à 12 h et de 13 h 30 à 17 h.
    Juillet et août : de 9 h 30 à 18 h.
    Tarif adulte : 8,30 euros.
    Tarif enfant (de 5 à 15 ans) : 5,70 euros.
    Tarif jeune (de 15 à 20 ans) : 6,70 euros.
    Tarif réduit : 7,50 euros.

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